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Un artículo de la FAO analiza el potencial de las algas en acuicultura

En 2019, el cultivo de algas contribuyó con casi el 30 % de los 120 millones de toneladas de la producción acuícola mundial

“Algas y microalgas: una visión general para liberar su potencial en el desarrollo de la acuicultura es un análisis exhaustivo realizado por la FAO, la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación y expertos externos. Proporciona una visión general del sector de las algas con un enfoque en su contribución y potencial en el desarrollo de la acuicultura mundial.

Las algas, en particular las algas marinas, son un componente importante de la acuicultura mundial. En 2019, el cultivo de algas, medido en peso húmedo, contribuyó con casi el 30 por ciento de los 120 millones de toneladas de la producción acuícola mundial y las algas rojas (Rhodophyta) y las algas marrones (Phaeophyceae) fueron, respectivamente, el segundo y tercer lugar grupos de especies en la acuicultura mundial.

Las algas a las que se hace referencia en este documento incluyen algas marinas (es decir, macroalgas marinas) y microalgas, que son organismos acuáticos fotosintéticos. Las microalgas son algas microscópicas generalmente invisibles a simple vista. Mientras que las algas marinas son organismos marinos, las microalgas son fitoplancton que se encuentran tanto en los sistemas marinos como de agua dulce. La producción comercial de microalgas es bastante pequeña en comparación con las algas marinas. El cultivo sustancial de microalgas registrado en las estadísticas de la FAO comenzó en 2003 con 16. 483 toneladas de espirulina (Arthrospira) cultivadas en China.

Las algas juegan un papel vital en el ecosistema acuático al formar la base energética de la red alimentaria de todos los organismos acuáticos; brindan diversos beneficios ambientales y servicios ecosistémicos, como mitigación de la eutrofización, captura o secuestro de carbono, mejora de la acidificación de los océanos, provisión de hábitat y protección de la costa, entre otros. Las algas y microalgas generan beneficios socioeconómicos para decenas de miles de personas, principalmente en comunidades costeras, incluidas numerosas mujeres empoderadas por el cultivo de algas.

Siendo en su mayoría productos básicos de bajo valor, las algas representaron el 5,4 por ciento de los USD 275 mil millones del valor de la producción acuícola mundial en 2019. El cultivo de microalgas parece mucho más pequeño que el de algas marinas: el cultivo comercial de microalgas registrado en las estadísticas de la FAO contribuyó con menos del 0,2 por ciento del tonelaje mundial de cultivo de algas en 2019. Sin embargo, el cultivo de microalgas desempeña un papel crucial en el cultivo de especies de animales acuáticos.

Sin embargo, las algas marinas no son muy conocidas en muchas partes del mundo, ya que su producción se concentra principalmente en Asia oriental y sudoriental. La producción y el consumo altamente desequilibrados entre regiones geográficas implican un gran potencial en el desarrollo del cultivo de algas y microalgas. Se necesitan esfuerzos conjuntos de los gobiernos, la industria, la comunidad científica, las organizaciones internacionales, la sociedad civil y otras partes interesadas o expertos para aprovechar el potencial.

La producción mundial de algas se sustenta principalmente en la acuicultura. En 1969, los 2,2 millones de toneladas de producción mundial de algas se dividieron equitativamente entre la recolección silvestre y el cultivo. Sin embargo, medio siglo después, mientras que la recolección silvestre se mantuvo en 1,1 millones de toneladas en 2019, el cultivo aumentó a 34,7 millones de toneladas, lo que representó el 97 por ciento de la producción mundial de algas en 2019.

En 2019, la producción de algas marinas en Asia (99,1 por ciento de cultivo) contribuyó con el 97,4 por ciento de la producción mundial, y siete de los diez principales países productores de algas marinas fueron de Asia Oriental o Sudoriental.

América y Europa contribuyeron, respectivamente, con el 1,4% y el 0,8% de la producción mundial de algas marinas en 2019. Por el contrario, el cultivo fue la principal fuente de producción de algas en África (81,3 por ciento) y Oceanía (85,3 por ciento), aunque su contribución a la producción mundial de algas fue solo del 0,4 por ciento y 0,05 por ciento, respectivamente.

Además de la contribución directa a la producción acuícola, las algas marinas y las microalgas también ayudan a facilitar otras actividades acuícolas. La capacidad de las algas para metabolizar el dióxido de carbono y extraer nutrientes inorgánicos (nitrógeno y fósforo) de las aguas circundantes hace que la integración del cultivo de algas con el cultivo de especies animales sea un sistema de producción atractivo, capaz de aumentar los beneficios ambientales y económicos a través de un mejor reciclaje de nutrientes y más eficiente. uso de áreas agrícolas

Las algas tienen muchos otros usos en las industrias alimentaria y no alimentaria, como aditivos alimentarios, piensos, productos farmacéuticos, nutracéuticos, cosméticos, textiles, biofertilizantes / bioestimulantes, bioenvases y biocombustibles, entre otros.

Varias contribuciones a la salud humana, beneficios ambientales y servicios ecosistémicos de las algas y microalgas han atraído cada vez más la atención sobre el potencial desaprovechado del cultivo de algas y microalgas. Este documento examina el estado y las tendencias de la producción mundial de algas con un enfoque en el cultivo de algas, reconoce las contribuciones y beneficios existentes y potenciales del sector de las algas, destaca una variedad de limitaciones y desafíos sobre el desarrollo sostenible del sector, y analiza las lecciones aprendidas y el camino a seguir para desbloquear todo el potencial en el cultivo de algas y el papel de la FAO en el proceso.