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Mutación Delta, las causas de su comportamiento infeccioso

Un cambio clave de aminoácidos podría ser la base de la gran infectividad de la variante del SARS-CoV-2

Un cambio de aminoácido presente en la hiperinfecciosa variante Delta (B.1.617.2) del SARS-CoV-2 podría contribuir a su rápida propagación. Pero, ¿por qué sería responsable de su comportamiento?

Delta es al menos un 40% más transmisible que la variante Alpha (B.1.1.7) identificada en el Reino Unido a fines de 2020. Delta posee una mutación que altera un aminoácido en la proteína S del SARS-CoV-2, responsable de reconocer e invadir las células animales. El cambio, denominado P681R, transforma un residuo de prolina en una arginina, en la posición 618, dentro de una región intensamente estudiada de la proteína S, llamada sitio de escisión de la furina.

La presencia de esta cadena corta de aminoácidos está asociada con una mayor infectividad en otros virus como el virus de la influenza, pero no se había encontrado previamente en otros coronavirus del subgénero Sarbecovirus, al cual pertenece el SARS-CoV-2.

Para penetrar en las células, la proteína S del SARS-CoV-2 debe ser cortada dos veces por proteínas de la célula. En el SARS-CoV-2, las enzimas de la célula (incluida una llamada furina) pueden realizar el primer corte cuando las partículas virales recién formadas emergen de una célula infectada. Estas partículas virales están de esta manera preactivadas, por lo que pueden luego infectar otras células de manera más eficiente.

En un estudio publicado como preimpresión, se descubrió que la proteína S se corta de manera mucho más eficiente en las partículas de la variante Delta que en las partículas Alfa. Otro grupo del Imperial College de Londres arribó a resultados similares al comparar Delta con una cepa anterior, mostrando que el cambio de P681R fue en gran parte responsable de que S se recortara de manera mucho más eficiente.

En un trabajo realizado en la Tokio University se descubrió que la proteína S con la mutación P681R se fusiona con la membrana de las células humanas casi tres veces más rápido que la proteína S que carece del cambio. De esta manera, la variante Delta se ha convertido en un virus mucho más eficiente.

Delta lleva muchas otras mutaciones a la proteína S, así como a otras proteínas menos estudiadas, que podrían ser importantes. Es probable que el contexto, tanto epidemiológico como genético, también tenga un rol en la diseminación de Delta.

La capacidad de acumular concentraciones más altas de partículas virales en las vías respiratorias de las personas y mutaciones que podrían aumentar su capacidad para infectar células humanas podría ser lo que le da a la variante Delta su ventaja evolutiva.


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